Curiosity dispara por primera vez un láser para la exploración interplanetaria

21 de agosto de 2012

20 de agosto de 2012 — EL Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL, por sus siglas en inglés), informó ayer por la tarde que el robot explorador en Marte, Curiosity, disparó exitosamente su láser por primera vez, para "interrogar" a una pequeña piedra llamada "Coronación". Roger Wiens, Investigador Principal del laboratorio de Los Alamos, en Nuevo México, informó que el ChemCam (instrumento que combina el laboratorio químico y una cámara) disparó 30 pulsos de láser durante un intervalo de 10 segundos. Cada pulso lanza más de un millón de watts de potencia durante unas cinco mil millonésimas de segundo. El láser crea un plasma que brilla intensamente, o gas ionizado de material rocoso, cuya luz es registrado por un telescopio y luego analizado por tres espectrómetros para identificar los elementos de la roca. Se escogió "Coronación" porque estaba dentro del alcance del láser del Curiosity sin tener que moverse, tiene un exterior liso y es una típica piedra basáltica común, que es buena como un blanco inicial. Esta es la primera vez que se dispara un láser en otro planeta. Francia que tiene una amplia experiencia con láseres, construyó éste para el Curiosity.

El conjunto de instrumentos a bordo del ChemCam registró el espectro de cada uno de los pulsos del láser. Los científicos verán si el espectro cambia a través de la sucesión de disparos del láser. Si es así, el láser puede ser capaz de penetrar la superficie de polvo u otro material superficial para revelar la composición del subsuelo. El JPL informó que la técnica utilizada en el ChemCam se ha utilizado en ambientes extremos, como dentro de reactores nucleares y en el fondo del mar, para determinar la composición de materiales. Esto es el primer uso en una exploración interplanetaria.

La NASA ha publicado fotos de "Coronación" antes y después del disparo del láser. Ahora los científicos analizarán los datos espectrográficos y las imágenes que el ChemCam envíe.